¿Bananas en peligro? Un hongo amenaza a la producción global y lanzan una cooperación internacional para enfrentarlo

Es posible que la banana tal y como la conocemos hoy en día desaparezca por completo.

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¿Bananas en peligro? Un hongo amenaza a la producción global y lanzan una cooperación internacional para enfrentarlo
25deFebrerode2021a las09:17

"Juntos, podemos salvar la producción global del banano", destacan desde el Instituto Interamericano de Cooperación para la Agricultura (IICA), haciendo referencia a la cepa raza 4 tropical (R4T) del hongo fusarium: "Se está propagando en las regiones que cultivan, y se nos está acabando el tiempo para frenar su avance", advierten.

Desde el IICA explican que este hongo afecta potencialmente a toda la producción de banana Cavendish, que es la que se cultiva en Argentina y la que más se cultiva en el mundo. Por ahora, en América Latina y el Caribe sólo fue detectada en Colombia, pero su avance es bastante imprevisible.

En este sentido, el cultivo enfrenta su mayor amenaza en más de medio siglo: "No solo el banano en sí está en peligro. Los productores de banano dependen de esta fruta como fuente de ingresos; además, las poblaciones en algunas partes del mundo obtienen más de una sexta parte de su ingesta calórica del banano, lo que significa que las cadenas alimentarias en su totalidad podrían estar en peligro".

Para evitar que esto suceda y superar el fusarium R4T, se deben tomar acciones conjuntas: "Todos los actores de la industria alimentaria mundial pueden ayudar a vencer esta enfermedad, ya sea previniendo su propagación, invirtiendo en el desarrollo genético o educando a los consumidores". Ese es el propósito de la Alianza Global Contra R4T: alentar a todos los actores a que participen, ayudar a preservar una fuente fundamental de nutrición e ingresos para 400 millones de personas y evitar que el banano tal y como lo conocemos hoy en día desaparezca.

La R4T se ha detectado en 19 países en la mayoría de los continentes. Para el año 2040, un 17% del área de producción actual podría verse afectada.

¿Qué es la R4T?

La raza 4 tropical (R4T) es una enfermedad causada por el hongo fusarium, el cual se transmite por el suelo. El hongo ataca las raíces de la planta, provocando una marchitez letal. El hongo puede propagarse a otras áreas cercanas o lejanas a través de material vegetal infectado o partículas de suelo contaminadas, adheridas a objetos como zapatos, prendas de ropa, herramientas de finca y vehículos, así como en la irrigación y el agua de drenaje.

Es imposible controlar la enfermedad mediante el uso de fungicidas. La única forma de proteger la planta es evitar que el hongo se propague o desarrollar variedades resistentes.

Peor aún, aislar la zona infectada a menudo implica detener por completo la producción, lo cual pone en riesgo los medios de subsistencia, así como la seguridad alimentaria. Por ejemplo, cuando se cerró una plantación de banano en Mozambique debido a la R4T, un total de 273 agricultores perdieron sus empleos.

¿Por qué está en riesgo el cultivo?

Un 95% de la producción comercial del banano corresponde a una misma variedad: el banano Cavendish, cuyo atractivo principal es que no contiene semillas, pero esto significa que sólo puede reproducirse cortando y replantando tallos. Por lo tanto, las plantas de banano Cavendish son clones de un mismo material genético, lo cual quiere decir que, si una planta Cavendish es susceptible a una enfermedad, todas lo son.

A pesar de que la variedad Cavendish no se ve afectada por las cepas de raza tropical 1, 2 y 3, no es resistente a la R4T. De hecho, actualmente en el mundo no existen variedades resistentes a R4T de uso comercial.

¿Cuál es la situación actual respecto a la R4T?

La situación se ha venido desarrollando a lo largo de varias décadas. La R4T se detectó por primera vez en los años 90 en el sureste de Asia. No obstante, su propagación se ha ido acelerado: el hongo se ha propagado en África y en 2019 se identificaron los primeros casos en Sudamérica. Esto incrementa de manera significativa la urgencia con la que se debe abordar la R4T, ya que Centroamérica y Sudamérica son las principales regiones productoras de banano en el mundo.

Según lo que se ha observado en otros países, se sabe que la R4T puede propagarse de forma acelerada. En la India, el principal productor de banano a nivel global (con una producción anual de 27 millones de toneladas), se detectó la enfermedad por primera vez en 2015, y se ha ido propagando a casi todos los estados que cultivan la fruta, con una gravedad de 80 a 90% en algunas zonas.

¿Qué está en juego si no se supera a la enfermedad?

Es posible que el banano tal y como lo conocemos hoy en día desaparezca por completo, lo cual tendría implicaciones más allá de los supermercados. Para un sinnúmero de personas en regiones productoras de banano, la fruta es una fuente de ingresos fundamental y una parte importante de una dieta nutritiva. No podemos poner en juego la salud y el bienestar de millones de personas, por lo que debemos tomar acciones inmediatas.

¿Existe algún tratamiento para la R4T?

En la actualidad, no existe ningún tratamiento viable y es sumamente difícil contener la infección dentro de una plantación. La única forma efectiva para detener su propagación es quemar las plantas afectadas, pero eso quiere decir que no se podrán cultivar más bananos en ese mismo terreno, pues la enfermedad puede reaparecer. La producción de banano depende, en gran medida, de los pequeños agricultores, por lo que este proceso sería sumamente perjudicial para sus vidas y medios de subsistencia.

¿Qué podemos se puede hacer para detener la enfermedad?

Confiamos en que podemos derrotar la R4T, pero ninguna empresa u organización gubernamental o no gubernamental podrá hacerlo por sí sola. Para lograrlo, será fundamental que los diversos actores de la cadena alimentaria colaboren entre sí. Eso es lo que pretende lograr la Alianza Global: unificar los conocimientos técnicos, las redes mundiales y los recursos de una amplia gama de actores involucrados en la producción de alimentos, para así mitigar la R4T a corto plazo, así como investigar y desarrollar soluciones de mejoramiento genético a mediano y largo plazo.

¿Qué está haciendo la Alianza Global en este momento?

Los esfuerzos se concentran en tres áreas principales:

  • Prevención y capacitación. Debido a que la R4T no se puede ver con facilidad, se requieren programas de capacitación orientados hacia la prevención de la enfermedad en vez de su identificación cuando ya está presente. Esta capacitación busca fomentar la higiene y la desinfección, así como proveer información general sobre la enfermedad. Estamos explorando modelos de divulgación que nos permitan llevar estos conocimientos a los pequeños agricultores en regiones específicas.
  • Mejoramiento genético. Establecimiento de programas de mejoramiento genético para producir en masa nuevas variedades de banano que sean resistentes a la R4T. Ya hemos cultivado con éxito una variedad más resistente en condiciones de laboratorio. Una vez que hayamos establecido esta variedad de manera adecuada, será necesario educar a los consumidores para que elijan esta variedad.
  • Métodos de control. Estamos evaluando distintas formas para incrementar la resistencia de las plantas y detener la transmisión de la R4T. Buscamos incrementar la eficacia de los agentes de control, expandir nuestros conocimientos sobre la epidemiología de la R4T y desarrollar herramientas de diagnóstico para localizar la R4T en el suelo.

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