Biotecnología: transgénesis

03deOctubrede2000a las10:00

Ing. Agr. Sergio L. Lassaga, técnico de la Estación ExperimentalAgropecuaria Paraná del INTA

El nuevo milenio se presenta con una gran diversidad de debates. La ciencia y latecnología nos exigen respuestas morales y éticas que permitan el controlsocial de su vertiginoso desarrollo. Uno de los más importantes lo constituyenlos organismos genéticamente modificados (OGM). Este debate se lleva a cabotanto en laboratorios de investigación, salas empresariales, cámaraslegislativas, oficinas de periódicos, cafeterías, y hasta en los hogares sehabla de ellos.

Es importante promover un diálogo público abierto, basado en informacióncientíficamente convalidada. La información responsable y certera pasa a serun elemento imprescindible a la hora de formar opinión, es por ello que elpresente artículo brinda algunos elementos al lector para que los use comoelementos de entendimiento y valoración.

Si bien es cierto que los OGM se crean mediante la biotecnología, esimportante distinguir entre las dos cosas.

Lo que se denomina "biotecnología" abarca un campo deinvestigación muy amplio, del cual la producción de OGM es sólo una parte.

Los OGM son organismos vivientes (plantas, animales o bacterias) que han sidogenéticamente "manipulados" mediante la inserción de un genforáneo. Este gen puede provenir de muchas fuentes diversas y se inserta con elpropósito de incrementar el valor del organismo receptor. Los cultivosgenéticamente modificados se han creado para reducir los costos de producción(por ejemplo, por su resistencia a plagas y enfermedades) o incrementar lacalidad del producto (por ejemplo, porque mejoran la apariencia, el contenidonutricional o las características de procesamiento o almacenamiento delcultivo).

Estos OGM son producidos mediante un proceso conocido como ingenieríagenética en el cual genes que confieren características útiles sontransferidos de un organismo a otro. La ingeniería genética comienza con laidentificación del gen responsable de una característica de interés. Una vezidentificado y aislado el gen, puede ser insertado en una célula. Tal vez latécnica más conocida es la que consiste en disparar usando una "pistolade genes", dispositivo que es un gas a presión para impulsar al gendirectamente dentro de la célula receptora. Otra técnica usada con frecuenciaes la que emplea una bacteria llamada Agrobacterium tumefaciens como vectorviviente.

Cualquiera sea el método de transformación utilizado, el gen foráneo esinsertado en forma aleatoria en uno o más cromosomas de la célula receptora.Una vez insertado un gen en una planta, suele ser mucho más fácil trasladarloa otras plantas mediante las técnicas tradicionales del fitomejoramiento. Porejemplo, tan pronto como se ha producido con técnicas de ingeniería genéticauna planta de maíz transgénico resistente a los insectos, mediante la cruza deesa planta con otras plantas de maíz, es posible transferir a las segundas lacaracterística de resistencia.

En ciertos aspectos, la ingeniería genética no es muy diferente de otrostipos de manipulación genética ordinariamente usados para crear organismos concaracterísticas útiles. Por ejemplo, el fitomejoramiento tradicional tambiénimplica la transferencia de genes entre organismos; la diferencia estriba en quela ingeniería genética facilita la transferencia de genes a través de lasbarreras taxonómicas, es decir, que permite transferir genes no sólo entreorganismos estrechamente emparentados (por ejemplo, un gen que confiereresistencia a una enfermedad es transferido del trigo al arroz) sino tambiénentre organismos completamente distintos (por ejemplo, un gen que otorgatolerancia al frío es transferido de un pez a una planta). En el mejoramientotradicional, los procesos reproductivos biológicos imponen límites alintercambio genético erigiendo barreras que impiden el cruzamient

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